Ganado Lechero. Que Es, Origen, Características, Reproducción Y Más

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El ganado lechero o vacas lecheras como también se le conoce pueden encontrarse en rebaños o granjas lecheras donde los productores de leche poseen, manejan, cuidan y recogen la leche de ellos, o en granjas comerciales. El tamaño de los rebaños varía en todo el mundo dependiendo de la cultura de tenencia de la tierra y de la estructura social. Estados Unidos tiene 9 millones de vacas en 75.000 rebaños lecheros, con un tamaño promedio de 120 vacas.

El número de rebaños pequeños está disminuyendo rápidamente con los 3.100 rebaños con más de 500 vacas que produjeron el 51% de la leche de EE.UU. en 2007. El rebaño lechero del Reino Unido tiene en total cerca de 1,5 millones de vacas, con cerca de 100 cabezas reportadas en una granja promedio. En Nueva Zelanda, el rebaño promedio tiene más de 375 vacas, mientras que en Australia, hay aproximadamente 220 vacas en el rebaño promedio.

Que es el ganado  lechero

El ganado lechero (también llamadas vacas lecheras) son vacas criadas por su capacidad de producir grandes cantidades de leche, a partir de la cual se elaboran los productos lácteos. Las vacas lecheras son generalmente de la especie Bos taurus. Históricamente, había poca distinción entre el ganado lechero y el ganado vacuno de carne, y a menudo se utilizaba el mismo ganado para la producción de carne y de leche. Hoy en día, la industria bovina es más especializada y la mayoría del ganado lechero ha sido criado para producir grandes volúmenes de leche.

La cabaña lechera de Estados Unidos produjo 84.200 millones de kilogramos (185.700 millones de libras) de leche en 2007, más que los 52.900 millones de kilogramos (116.600 millones de libras) de 1950, sin embargo, sólo había alrededor de 9 millones de vacas en las granjas lecheras de Estados Unidos, unos 13 millones menos que en 1950. La raza principal de vacas lecheras dentro de la categoría de rebaño nacional de Canadá es la Holstein, que representa el 93% de la población de vacas lecheras, tiene una tasa de producción anual de 10.257 kilogramos (22.613 libras) de leche por vaca que contiene un 3,9% de grasa de mantequilla y un 3,2% de proteína.

La ganadería lechera, como muchas otras ganaderías, puede dividirse en sistemas de gestión intensivos y extensivos. Los sistemas intensivos se centran en la producción máxima por vaca en el rebaño. Esto implica la formulación de su dieta para proporcionar una nutrición ideal y el alojamiento de las vacas en un sistema de confinamiento, como un establo libre o un establo de corbata. Estas vacas son alojadas en el interior durante toda su lactancia y pueden ser puestas a pastar durante su período seco de 60 días antes de que lo ideal es que vuelvan a parir.

Los establos de estilo establo libre involucran al ganado que se encuentra en establos sueltos donde puede tener acceso libre a alimento, agua y establos, pero que son trasladados a otra parte del establo para ser ordeñados varias veces al día. En un sistema de estabulación, las unidades de ordeño se llevan a las vacas durante cada ordeño. Estas vacas están atadas dentro de sus establos con acceso libre al agua y se les da de comer.

En los sistemas extensivos, el ganado permanece la mayor parte de su vida en los pastizales. Estos bovinos son generalmente más bajos en producción de leche y son pastoreados varias veces al día para ser ordeñados. Los sistemas utilizados dependen en gran medida del clima y de los terrenos disponibles en la región en la que se encuentra la explotación.

Para mantener la lactancia, una vaca lechera debe ser criada y producir terneros. Dependiendo de las condiciones del mercado, la vaca puede ser criada con un “toro lechero” o un “toro de carne”. Las terneras (novillas) con cría lechera pueden ser mantenidas como vacas de reemplazo para el rebaño lechero. Si una vaca de reposición resulta ser una productora de leche de calidad inferior, entonces va al mercado y puede ser sacrificada para obtener carne de vacuno.

Los terneros machos pueden ser utilizados posteriormente como toros reproductores o vendidos y utilizados para la producción de carne de ternera o de vacuno. Los ganaderos suelen comenzar a criar o inseminar artificialmente novillas alrededor de los 13 meses de edad. El período de gestación de una vaca es de aproximadamente nueve meses. Las terneras recién nacidas se separan de sus madres rápidamente, por lo general en un plazo de tres días, ya que el vínculo madre/cría se intensifica con el paso del tiempo y el retraso en la separación puede causar un estrés extremo tanto en la vaca como en el ternero.

Características del ganado  lechero

Las vacas domésticas pueden vivir hasta 20 años; sin embargo, las criadas para la producción de leche rara vez viven tanto tiempo, ya que la vaca promedio se retira del rebaño lechero alrededor de los seis años de edad y se comercializa para la producción de carne. En 2014, aproximadamente el 9,5% del ganado sacrificado en los EE.UU. eran vacas lecheras de desecho: vacas que ya no pueden ser vistas como un activo económico para la granja lechera. Estos animales pueden ser vendidos debido a problemas reproductivos o a enfermedades comunes de las vacas lecheras, tales como la mastitis y la cojera.

La mayoría de las novillas (terneras) se mantienen en la granja para ser criadas como novillas de reemplazo, una hembra que se cría y entra en el ciclo de producción. Los terneros del mercado se venden generalmente a las dos semanas de edad y los terneros de toro pueden obtener una prima sobre las novillas debido a su tamaño, ya sea actual o potencial. Los terneros pueden venderse para la producción de carne de ternera, o para uno de varios tipos de producción de carne de vacuno, dependiendo de los cultivos y mercados locales disponibles.

Estos terneros de toro pueden ser castrados si se prevé la participación en los pastos, para hacerlos menos agresivos. Los toros de raza pura de vacas de élite pueden ser puestos en programas de pruebas de progenie para averiguar si pueden convertirse en sementales superiores para la reproducción. Estos animales pueden llegar a ser muy valiosos. La mayoría de las granjas lecheras separan a los terneros de sus madres un día después del nacimiento para reducir la transmisión de enfermedades y simplificar el manejo de las vacas lecheras.

Se han realizado estudios que permiten a los terneros permanecer con sus madres durante 1, 4, 7 o 14 días después del nacimiento. Las vacas cuyos terneros fueron retirados más de un día después del nacimiento mostraron un aumento en la búsqueda, el olfateo y la vocalización. Sin embargo, los terneros a los que se les permitió permanecer con sus madres por períodos más largos mostraron aumentos de peso tres veces mayores que los de los retiros tempranos, así como un mayor comportamiento de búsqueda y mejores relaciones sociales con otros terneros.

Después de la separación, algunos terneros lecheros jóvenes subsisten con un sustituto de leche comercial, un alimento a base de leche en polvo. El substituto de leche es una alternativa económica a la alimentación con leche entera porque es más barato, puede comprarse con diferentes porcentajes de grasa y proteína, y por lo general está menos contaminado que la leche entera cuando se maneja adecuadamente. Algunas granjas pasteurizan y alimentan a los terneros con leche de las vacas del rebaño en lugar de utilizar un sustituto. Un ternero de un día consume alrededor de 5 litros de leche al día.

El ganado es un animal social; sus antepasados tendían a vivir en grupos matriarcales de madres y descendientes. La formación de “amistades” entre dos vacas es común y duradera. Tradicionalmente se utilizaban sistemas de alojamiento individuales en la cría de terneros, para reducir el riesgo de propagación de enfermedades y proporcionar cuidados específicos. Sin embargo, debido a su comportamiento social, la agrupación de las crías puede ser mejor para el bienestar general de los terneros.

La interacción social entre los terneros puede tener un efecto positivo en su crecimiento. Se ha visto que los terneros alojados en corrales agrupados comían más alimento que los que lo hacían en corrales individuales, lo que sugiere una facilitación social del comportamiento alimentario de los terneros. También se ha sugerido que el comportamiento lúdico de las becerras lecheras antes del destete ayuda a desarrollar habilidades sociales para la vida adulta.

Se ha visto que los que se crían en alojamientos agrupados tienen más probabilidades de convertirse en el ganado dominante en una nueva combinación de animales. Estos animales dominantes tienen una elección prioritaria de zonas de alimentación o de reposo y generalmente son animales más fuertes. Por estas razones, se ha convertido en una práctica común agrupar o emparejar a los terneros en su alojamiento. Se ha vuelto común dentro de Canadá ver viviendas pareadas o agrupadas en cobertizos al aire libre o dentro de un corral interior.

Un ternero de toro con un alto potencial genético puede ser criado con fines de reproducción. Puede ser mantenido por una granja lechera como un toro de rebaño, para proporcionar una cría natural para el rebaño de vacas. Un toro puede servir hasta 50 o 60 vacas durante la temporada de cría. Un poco más y el recuento de espermatozoides disminuye, lo que lleva a que las vacas “regresen al servicio” (para ser criadas de nuevo).

Un toro de rebaño puede permanecer sólo una temporada, ya que cuando la mayoría de los toros alcanzan los dos años de edad su temperamento se vuelve demasiado impredecible. Los terneros de raza buey destinados a la cría se crían en granjas especializadas en la cría de ganado lechero, no en granjas de producción. Estas granjas son la principal fuente de reservas para la inseminación artificial.

La vaca lechera produce grandes cantidades de leche durante su vida útil. Los niveles de producción alcanzan su punto máximo entre 40 y 60 días después del parto. La producción disminuye constantemente después hasta que el ordeño se detiene a los 10 meses aproximadamente. La vaca se “seca” durante unos sesenta días antes de volver a parir. Dentro de un ciclo entre partos de 12 a 14 meses, el período de ordeño es de aproximadamente 305 días o 10 meses de duración. Entre muchas variables, algunas razas producen más leche que otras dentro de un rango de alrededor de 6,800 a 17,000 kg (15,000 a 37,500 lb) de leche por año.

El Holstein Friesian es la principal raza de ganado lechero en Australia, y se dice que tiene la productividad “más alta del mundo”, con 10.000 L de leche al año. El promedio de una sola vaca lechera en los EE.UU. en 2007 fue de 9.164 kg (20.204 lb) al año, excluyendo la leche consumida por sus terneros, mientras que el mismo valor promedio de una sola vaca en Israel fue reportado en la prensa filipina como 12.240 kg en 2009. Las vacas de alta producción son más difíciles de criar en un intervalo de dos años. Muchas granjas opinan que los ciclos de 24 o incluso 36 meses son más apropiados para este tipo de vacas.

La longevidad de las vacas está fuertemente correlacionada con los niveles de producción. Las vacas de menor producción viven más tiempo que las vacas de mayor producción, pero pueden ser menos rentables. Las vacas que ya no son deseadas para la producción de leche se envían al matadero. Su carne es de valor relativamente bajo y se utiliza generalmente para la carne procesada.

Otro factor que afecta la producción de leche es el estrés al que se enfrenta la vaca. Psicólogos de la Universidad de Leicester, Reino Unido, analizaron la preferencia musical de las vacas lecheras y descubrieron que la música influye en la lactancia de la vaca lechera. La música calmante puede mejorar la producción de leche, probablemente porque reduce el estrés y relaja a las vacas de la misma manera que relaja a los humanos.

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Reproducción del ganado  lechero

Desde los años 50, la inseminación artificial (IA) se utiliza en la mayoría de las granjas lecheras; estas granjas no pueden mantener toros. La inseminación artificial utiliza la sincronización del celo para indicar cuando la vaca está pasando por la ovulación y es susceptible a la fertilización. Las ventajas de la IA incluyen su bajo costo y facilidad en comparación con el mantenimiento de un toro, la capacidad de seleccionar entre un gran número de toros, la eliminación de enfermedades en la industria lechera, la mejora de la genética y el bienestar de los animales.

En lugar de un gran toro saltando sobre una ternera más pequeña o una vaca más débil, la IA permite al ganadero completar el proceso de cría en 5 minutos, con un mínimo de estrés en el cuerpo de la hembra individual. El ganado lechero es poliéster, lo que significa que tiene un ciclo continuo durante todo el año. Tienden a estar en un ciclo de celo de 21 días. Sin embargo, para propósitos de manejo, algunas operaciones utilizan hormonas sintéticas para sincronizar sus vacas o novillas para que se reproduzcan y paran en los momentos ideales.

Estas hormonas son de corto plazo y sólo se utilizan cuando es necesario. Por ejemplo, un protocolo común para la sincronización implica una inyección de GnRH (hormona liberadora de gonadotrofina), que aumenta los niveles de la hormona foliculoestimulante y la hormona luteinizante en el cuerpo. Luego, siete días después se inyecta prostaglandina F2-alfa, seguida de otra inyección de GnRH 48 horas después. Este protocolo hace que el animal ovule 24 horas después.

El celo es a menudo llamado calor permanente en el ganado y se refiere al tiempo en su ciclo en el que la hembra está receptiva hacia el macho. El comportamiento del celo puede ser detectado por un ganadero experimentado. Estos comportamientos pueden incluir estar de pie para ser montado, montar otras vacas, inquietud, disminución de la producción de leche y disminución de la ingesta de alimento.

Más recientemente, la transferencia de embriones se ha utilizado para permitir la multiplicación de la progenie de las vacas de élite. Estas vacas reciben tratamientos hormonales para producir múltiples embriones. Éstos se ‘enjuagan’ del útero de la vaca. De 7 a 12 embriones se extraen de estas vacas donantes y se transfieren a otras vacas que sirven como madres sustitutas. Esto resulta en entre tres y seis terneros en lugar de los gemelos normales solteros o (raramente) gemelos.

Uso de hormonas

En algunos países, los agricultores administran a veces tratamientos hormonales a las vacas lecheras para aumentar la producción de leche y la reproducción. Alrededor del 17% de las vacas lecheras en los Estados Unidos se inyectan con somatotropina bovina, también llamada somatotropina bovina recombinante (rBST, por sus siglas en inglés), hormona de crecimiento bovina recombinante (rBGH, por sus siglas en inglés) u hormona de crecimiento artificial.

El uso de esta hormona aumenta la producción de leche en un 11%-25%. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) ha dictaminado que la rBST es inofensiva para las personas. El uso de la rBST está prohibido en Canadá, partes de la Unión Europea, así como en Australia y Nueva Zelanda.

En Canadá, los productores lecheros canadienses tienen altos procedimientos de selección a los que tienen que someterse cada vez que la leche se recupera de la granja; si no se cumplen las normas, la leche no se carga en el camión para su posterior procesamiento. No debe haber ningún medicamento ni hormonas en la leche por razones de seguridad.

Alimentación y Nutrición del ganado lechero

La nutrición desempeña un papel importante en el mantenimiento de un ganado sano y fuerte. La implementación de un programa de nutrición adecuado también puede mejorar la producción de leche y el rendimiento reproductivo. Los requerimientos de nutrientes pueden no ser los mismos dependiendo de la edad y la etapa de producción del animal.

Los forrajes, que se refieren especialmente al heno o la paja, son el tipo más común de alimento utilizado. Los cereales, como principales contribuyentes de almidón a las dietas, son importantes para satisfacer las necesidades energéticas del ganado lechero. La cebada es una excelente fuente de cantidades equilibradas de proteínas, energía y fibra.

Asegurar reservas adecuadas de grasa corporal es esencial para que el ganado produzca leche y también para mantener la eficiencia reproductiva. Sin embargo, si el ganado se vuelve excesivamente gordo o demasiado delgado, corre el riesgo de desarrollar problemas metabólicos y puede tener problemas con el parto. Los científicos han descubierto que una variedad de suplementos de grasa puede beneficiar las tasas de concepción de las vacas lecheras lactantes.

Algunas de estas diferentes grasas incluyen los ácidos oleicos, que se encuentran en el aceite de canola, el sebo animal y la grasa amarilla; el ácido palmítico, que se encuentra en las grasas granulares y en las grasas secas; y los ácidos linolénicos, que se encuentran en las semillas de algodón, el cártamo, el girasol y la soja.

El uso de subproductos es una forma de reducir los normalmente altos costos de alimentación. Sin embargo, el desconocimiento de su valor nutricional y económico limita su uso. Aunque la reducción de los costes puede ser significativa, hay que utilizarlos con cuidado porque los animales pueden tener reacciones negativas a cambios radicales en los alimentos (por ejemplo, fiebre de niebla). Este cambio debe hacerse lentamente y con el seguimiento adecuado.

Razas de ganado lechero

Según la Asociación de Ganado Lechero de Raza Pura, PDCA por sus siglas en inglés, hay 7 razas lecheras principales en los Estados Unidos. Estos son: Holstein, Pardo Suizo, Guernsey, Ayrshire, Jersey, Rojo y Blanco, y Ordeño Espino Dulce:

Las vacas Holstein tienen marcas blancas y negras distintas, o marcas rojas y blancas distintas. Las vacas Holstein son las más grandes de todas las razas lecheras de Estados Unidos. Una vaca Holstein madura generalmente pesa alrededor de 700 kilogramos (1,500 lb) y mide 147 centímetros (58 in) de alto en el hombro. Son conocidos por su destacada producción de leche entre las principales razas de ganado lechero. Una vaca Holstein promedio produce alrededor de 10,000 kilogramos (23,000 lb) de leche cada lactancia.

De los 9 millones de vacas lecheras en los EE.UU., aproximadamente el 90% son de ascendencia Holstein. La raza superior de vacas lecheras dentro de la categoría de rebaño nacional de Canadá es Holstein, que representa el 93% de la población de vacas lecheras, tiene una tasa de producción de 10,257 kilogramos (22,613 lb) de leche por vaca que contiene 3.9% de grasa de mantequilla y 3.2% de proteína.

Las vacas pardos suizas son ampliamente aceptadas como la raza de ganado lechero más antigua, originaria de una parte del noreste de Suiza. Algunos expertos piensan que el esqueleto moderno de pardo suizo es similar a uno encontrado que parece ser de alrededor del año 4000 a.C. También, hay evidencia de que los monjes comenzaron a criar estas vacas hace unos 1000 años.

La raza Ayrshire se originó en el condado de Ayr en Escocia. Se convirtió en una raza bien establecida en 1812. Las diferentes razas que se cruzaron para formar el Ayrshire no son exactamente conocidas. Sin embargo, hay evidencia de que varias razas fueron cruzadas con el ganado nativo para crear la raza.

Las vacas de Guernsey se originaron justo frente a la costa de Francia, en la pequeña Isla de Guernsey. La raza fue conocida por primera vez como una raza separada alrededor de 1700. Los Guernseys son conocidos por su capacidad de producir leche de muy alta calidad a partir de la hierba. Además, el término “Golden Guernsey” es muy común, ya que el ganado de Guernsey produce leche rica y amarilla en lugar de la leche blanca estándar que producen otras razas de vacas.

La raza Jersey de vacas lecheras se originó en una pequeña isla situada frente a la costa de Francia llamada Jersey. A pesar de ser una de las razas de vacas lecheras más antiguas, actualmente sólo ocupan el 4% del ganado nacional canadiense. Las vacas Jersey de raza pura, según los datos disponibles, han estado en el área del Reino Unido desde aproximadamente el año 1741.

Cuando fueron criados por primera vez en esta zona, no se les conocía como Jerseys, sino más bien como los Alisos relacionados. El periodo entre 1860 y 1914 fue una época popular para los Jerseys. En este lapso de tiempo, muchos países aparte de los Estados Unidos comenzaron a importar esta raza, incluyendo Canadá, Sudáfrica y Nueva Zelanda, entre otros.

Entre las razas lecheras más pequeñas, la vaca de Jersey madura aproximadamente a los 410 kilogramos (900 lb), con un rango de peso típico entre 360 y 540 kilogramos (800-1,200 lb). Según la Universidad Estatal de North Dakota, el contenido de grasa de la leche de vaca de Jersey es de 4.9 por ciento. También es el más alto en proteínas, con un 3,8 por ciento. Este alto contenido de grasa significa que la leche se utiliza a menudo para hacer helados y quesos. Según la Asociación Americana de Ganado de Jersey, los jerseys se encuentran en el 20 por ciento de todas las granjas lecheras de EE.UU. y son la raza principal en alrededor del 4 por ciento.

Entre los Bos indicus, la raza lechera más popular del mundo es la Sahiwal del subcontinente indio. No da tanta leche como las razas taurinas, pero es, con mucho, la raza más adecuada para climas más cálidos. Sahiwal frisón australiano y Cebú australiano de ordeño han sido desarrollados en Australia usando la genética Sahiwal. Gir, otra de las razas de Bos indicus, ha sido mejorada en Brasil por su producción de leche y es ampliamente utilizada allí para la producción de lácteos.

Enfermedades del ganado lechero

El bienestar de los animales se refiere tanto al estado físico como mental de un animal, y a la forma en que se enfrenta a su situación. Se considera que un animal se encuentra en un buen estado de bienestar si es capaz de expresar su comportamiento innato, cómodo, sano, seguro, bien alimentado y no sufre estados negativos como angustia, miedo y dolor. Un buen bienestar animal requiere la prevención de enfermedades y el tratamiento veterinario, el alojamiento, la gestión, la nutrición y la manipulación no cruel de los animales.

Si el animal es sacrificado, entonces ya no es “buen bienestar animal”, sino la responsabilidad humana del bienestar de los animales en todas las prácticas de cría y manejo, incluyendo la eutanasia humana. El bienestar difiere mucho de los derechos de los animales. El bienestar aprueba el uso de los animales por parte de los seres humanos, cuando los derechos de los animales no creen en el uso de animales en ninguna circunstancia, incluyendo los animales de compañía.

Las vacas lecheras pueden seguir siendo económicamente productivas durante muchos ciclos de lactancia. En teoría, una longevidad de 10 lactancias es posible. Sin embargo, las posibilidades de que surjan problemas que puedan llevar a que una vaca sea sacrificada son altas; la vida promedio del rebaño de US Holstein es hoy en día de menos de 3 lactancias. Esto requiere más reemplazos de rebaños para ser criados o comprados.

Más del 90% de todas las vacas son sacrificadas por 4 razones principales:

1.- Infertilidad – incapacidad para concebir y reducción de la producción de leche.

Las vacas son más fértiles entre 60 y 80 días después del parto. Las vacas que permanecen “abiertas” (no con ternero) después de este período se vuelven cada vez más difíciles de criar, lo que puede deberse a una mala salud. El hecho de no expulsar la placenta de un embarazo anterior, los quistes lúteos o la metritis, una infección del útero, son causas comunes de infertilidad.

2.- Mastitis – una infección persistente y potencialmente mortal de la glándula mamaria, que conduce a un alto recuento de células somáticas y a la pérdida de producción.

La mastitis se reconoce por un enrojecimiento e hinchazón de la cuarta parte infectada de la ubre y la presencia de coágulos blanquecinos o pus en la leche. El tratamiento es posible con antibióticos de acción prolongada, pero la leche de dichas vacas no es comercializable hasta que los residuos del medicamento hayan salido del sistema de la vaca, también llamado período de abstinencia.

3.- Cojera – infección persistente del pie o problemas en las piernas que causan infertilidad y pérdida de producción.

Los altos niveles de alimento de carbohidratos altamente digeribles causan condiciones ácidas en el rumen de la vaca. Esto conduce a la laminitis y a la consiguiente cojera, dejando a la vaca vulnerable a otras infecciones en los pies y a problemas que pueden ser exacerbados por estar parada en las heces o en áreas empapadas de agua.

4.- Baja Producción – algunos animales no producen niveles económicos de leche que justifiquen sus costos de alimentación.

La producción de menos de 12 a 15 litros de leche al día no es económicamente viable.

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